消费物价指数(consumer price index,CPI)是不同消费者所购买的物品与劳务的总费用的衡量标准。

2.4.1 消费物价指数的计算

计算消费物价指数和通货膨胀率时,要使用成千上万的物品与劳务价格数据。一般遵循如下的五个步骤:

固定篮子。确定哪些物价对普通消费者是最重要的。

找出价格。找出每个时点上篮子中每种物品与劳务的价格。

计算每一篮子东西的费用。用价格数据计算不同时期一篮子物品与劳务的费用。

选择基年,并计算指数。指定一年为基年,即其他各年与之比较的基准。(在用指数衡量生活费用变动时,基年的选择是任意的。)

即用每一年一篮子物品与劳务的价格除以基年这一篮子物品与劳务的价格,然后再用这个比例乘以100,便可以得到消费物价指数。

计算通货膨胀率。用消费物价指数计算通货膨胀率。通货膨胀率(inflation rate)是从上一年以来物价指数变动的百分比。

2.4.2 衡量生活费用过程中存在的问题

消费物价指数使用来衡量生活费用的变动。换句话说,消费物价指数是要确定为了保持生活水平不变,收入应该增加多少。然而,消费物价指数也不是生活费用的完美衡量指标,其具有三个受到广泛承认但又难以解决的问题。

首先,消费物价指数不存在替代偏向。当价格在不断变动时,它们的变化并不都是同比例变动的:一些物品的价格会比另一些上升的快一些。消费者在此情况下会减少对价格上升较快物品的购买,转而多购买价格上升较慢,甚至价格下降的物品。换句话说,消费者总是倾向于用那些变得不是太昂贵的物品来替代。但是,在计算消费物价指数时,假设一篮子物品是固定不变的,这就忽略了消费者替代的情况,从而对从某一年到下一年生活费的增加高估了。

另外,存在新产品引进的情况。当有一种新产品引进时,消费者便有了更多的消费选择,这就使得维持相同经济福利水平的费用减少了。实际上,可以选择范围的扩大可以使每一元钱更加值钱。当引入新产品时,消费者便有了更多的选择,每一元钱也就更为值钱了。但是,因为消费价格指数是以固定不变的一篮子物品和劳务为基础的,它就没有反映出因引进新物品而引起的货币价值的增加。

第三个问题是无法衡量的质量变动。如果一种物品,其质量连续多年变差,即使该物品的价格保持不变,一元钱的价值也下降了,因为支付同样数量货币而所得到的东西变差了。同样的,如果一种物品的质量逐年上升,一元钱的价值也就上升了。

这些问题之所以重要,是因为许多政府的计划是利用消费物价指数来调整物价总水平的变动的。经济学家建议,运用一些方法来纠正衡量中存在的问题。