从一种意义上说,解释世界各国生活水平的差异大小,是十分容易实现的。这种解释可以被总结为一个词——生产率。但是,从另一种意义上说,这种国际的差异也是人们十分困惑。为了解释这种收入差距,我们需要考察决定一个国家生产率的许多因素。

2.5.1生产率的决定因素

生产率是每单位劳动投入所生产的物品和劳务的数量。

生产率的决定因素——我们称之为物质资本、人力资本、自然资源和技术知识——在更加复杂的现实经济中,都有相应的部分存在。接下来,我们来依次考虑上述的每一种因素:

一、人均物质资本

如果工人们利用生产工具进行工作,那么生产率就会变得更高。被利用与生产物品与劳务的机器设备和建筑物被我们称为物质资本,或者简称为资本。比如,当一个木工在生产制造家具时,他所用的锯、电钻等就都是资本。所利用的工具越多,木工就越能够迅速而精确地生产更多的产品出来;而只有基本手工工具的木工们每周所生产的家具数量,会少于利用了更加精密、更加专业化设备的木工们。

用于生产物品与劳务所需的投入——劳动、资本,等等——被称为生产要素。资本很重要的特点是,它是一种被人们生产出来的生产要素。换句话说,资本是生产过程中的投入,同时也是生产过程中的产出。因此,资本就是被用于生产各种物品和劳务,且包括更多资本的生产要素。

二、人均人力资本

生产率的另一个决定要素是人力资本。人力资本是经济学家们用来指工人通过教育、培训和经验而获得的知识与技能的一个术语。包括早期儿童教育、小学、中学、大学和成人劳动力在各种培训中所积累的各种技能,都被包括在人力资本之中。

虽然教育、培训和经验并不像我们所见到的车床和建筑物那样的具体,但是人力资本与这些物质资本在许多方面都是相同的。与物质资本一样的是,人力资本使得一国生产物品与劳务的能力得以提升,同时人力资本也是一种被生产出来的生产要素。生产人力资本的投入的形式,是要求以教师、图书馆和学习时间为基础的。实际上,我们把学生看作是“工人”,他们所谓的工作就是生产将要用于未来的人力资本。

三、人均自然资源

决定生产率的第三个决定因素,是自然资源。自然资源是我们所称的自然界所提供的生产投入。例如,土地、河流和矿产资源。自然资源具有两种形式:可再生资源和不可自生资源。可再生资源的一个例子就是森林,当一棵树被伐倒之后,我们可以在原来的地方再种植一棵,在未来仍然会再长出一棵树。而我们所说的石油,就是不可再生资源的一种。因为石油是在自然界之中几百万年才形成的资源,所以它的供给是十分有限的。一旦石油的供给不能满足需求,要再创造出来是不可能的。虽然自然资源是非常重要的,但是他它们对于一个经济在生产商品和劳务方面具有较高的生产率,也并不是一个生产率的必要条件。比如,日本虽然自然资源并不丰富,但是它是世界上最富裕的国家之一。日本可以进口大量的他所需要的自然资源,然后再向这些自然资源丰富的国家出口其生产的成品。

四、技术知识

决定生产率高低的第四个因素,被称作技术知识。例如,由于农业相关技术的发展与进步,少数的劳动者进行生产,就能够产出足够养活整过个国家的食物。这种技术的巨大改变,使劳动可以用于生产其他物品与劳务。

技术知识的形式是多种多样的。其中一种技术是公共知识——在某个人利用这种技术后,每个人便对这种技术都有了了解。比如,汽车的装配线生产,自从被亨利•福特成功引进,其他的汽车制造商就很快模仿了这种生产技术。另一种技术则是仅仅被私人所拥有的——也就是说,只有发明他这种技术的公司才知道。比如,只有可口可乐公司知道其生产的产品的秘方。另外,还有一种技术在短期内是只有私人拥有的。比如,当一家药厂研发了一种新药时,所说的专利制度便使得该公司暂时性的可以进行排他性生产这种药物。而当专利期结束,就可以允许其它公司进行生产了。以上所有这些技术知识形式对经济中的物品与劳务的生产都是十分重要的。

值得注意的一点是,对技术知识和人力资本的区分是很必要的。虽然他们之间有比较大的联系,但是其间也存在着较大差异。技术知识代表的是社会对于世界如何运行的理解,而人力资本代表的则是把这种理解传递给劳动力的资源的消耗。